En suivant la boussole

Nous sommes le dimanche 1er juin 1831. L’officier James Clark Ross plante le drapeau britannique sur un point quelconque de la côte ouest de la péninsule de Boothie. La latitude est 70° 05′ N ; la longitude 96° 46′ W. Rien que des cailloux, de la neige, et quelques igloos abandonnés. Mais ce point anodin, c’est celui vers lequel mènent toutes les boussoles du monde.

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L’étrange destin scientifique de quelques vieux mots grecs

asterix1Aujourd’hui, l’usage du latin et du grec se perdant inexorablement, il devient rare que la science produise encore des mots nouveaux autrement qu’en concaténant des mots anglais ou en empilant des sigles. Ainsi les articles scientifiques parleront plus volontiers de foam dynamics (dynamique  des mousses) que d’aphrodynamics [1]. Jusqu’au début du XXe siècle en revanche, on a vu fleurir les microscopes, les cinématographes et autres thermomètres.  Toutefois si ces mots paraissent asterix2transparents dans leur étymologie, ce n’est pas toujours le cas: d’étranges racines sont parfois venues se nicher au sein du vocabulaire scientifique.

Un premier exemple: électron, électricité, électronique. Autant de noms qui sonnent comme la modernité même. Et pourtant tous sont issus du grec ἤλεκτρον, qui signifie… l’ambre jaune !

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