L’astronome et le sultan

Et maintenant, promène ton regard sur Samarcande !
N’est-elle pas reine de la terre,
Fière, au-dessus de toutes les villes,
et dans ses mains leurs destinées ? [1]

 

Aujourd’hui nous partons (à dos de chameau) sur les routes de la soie, pour une destination un peu oubliée de l’histoire des sciences. Entre la Caspienne, (feue) la mer d’Aral et les montagnes afghanes, les beaux noms de Transoxiane, Sogdiane, Chorasmie, Bactriane hantent les cartes de Ptolémée et les récits d’Hérodote, et gardent le parfum des amours d’Alexandre et Roxane. Et ce Hinterland de la Perse [2], au confluent des cultures turque, indienne, chinoise, iranienne, a connu une prolifique floraison mathématique et astronomique entre le IXe et le XVe siècles.

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L’île aux étoiles

Au nord de la « riviera » danoise, dans les brumes d’Elseneur (Helsingør), le château de Kronborg est toujours hanté par le fantôme de Hamlet. Et encore aujourd’hui on peut y voir quelques vieux canons, tournés vers Helsingborg, sur la rive opposée du détroit. Si aujourd’hui le voisinage est paisible, ce ne fut pas toujours le cas: ce détroit de l’Øresund, en tant que principale voie d’entrée vers la mer Baltique, a longtemps été disputé entre Danemark et Suède; jusqu’en 1658, ses deux rives étaient danoises. Depuis la côte, on distingue aussi, au milieu du détroit, une petite île toute plate derrière sa falaise: Ven.

ven

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L’art du classement (1)

Classer, trier, ranger, ordonner… dans presque tous les domaines, on pourrait arguer que la science commence par ranger le monde.  Et en effet, avant d’élaborer des modèles, d’échafauder des théories, de bâtir des dispositifs expérimentaux, il est  souvent très utile de commencer par classer ce qu’on voit.

Dans plusieurs cas, c’est l’analyse attentive du rangement ainsi obtenu qui a  permis de faire le premier pas vers une explication. Mieux, aujourd’hui en physique des particules ce sont même les propriétés que l’on souhaiterait voir apparaître dans les classements qui permettent de prédire quoi chercher, et où !

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